El Cáncer de Pulmón no es exclusivo de fumadores y personas mayores

El perfil de las pacientes que viven con cáncer de pulmón ha cambiado: cada vez son más los jóvenes y las personas que no son fumadores activos, quienes se ven afectados por esta condición. La predisposición genética, el cambio en los factores ambientales y la exposición a elementos químicos, son los principales factores de riesgo, además del tabaquismo. No obstante, los elevados niveles de contaminación en las ciudades y los dispositivos como cigarrillos electrónicos y vapeadores, representan también un riesgo latente para la salud pulmonar.

El estudio “El Cáncer de Pulmón en América Latina: es hora de dejar de mirar hacia otro lado” realizado por la Unidad de Inteligencia de The Economist, que analizó datos de 12 países latinoamericanos, entre ellos Colombia, concluyó que esta enfermedad produce más de 60 mil muertes cada año (12% de todas las muertes por cáncer en la región), con un costo anual superior a los 1.600 millones de dólares.

En esto radica la importancia de hacer énfasis en la necesidad de lograr diagnósticos cada vez más tempranos y un inicio oportuno de los tratamientos. En Colombia, un paciente se demora en promedio 48 días, entre la sospecha del diagnóstico y el inicio del tratamiento, según el estudio, el cual mostró que, en países como Estados Unidos o Finlandia, los tratamientos inician entre 15 y 16 días después del diagnóstico. De igual manera, el informe detectó que en América Latina, cerca del 85% de los casos se detectan en estados avanzados III y IV, lo cual demuestra la necesidad de avanzar en iniciativas, para detectarla más tempranamente.

Cáncer de Pulmón más allá del tabaquismo

Si bien el tabaquismo es la causa predominante, no es la única. A pesar de la diversidad de causas que encontramos en el cáncer de pulmón, una constante es el tabaquismo. El vínculo con el tabaquismo ha sido incuestionable desde la década de 1950. La creencia generalizada de que el tabaquismo representa entre el 80% y el 90% de la incidencia se aplica principalmente a los países desarrollados. En el caso del cáncer de pulmón en América Latina se presentan situaciones sorprendentes. En Chile, por ejemplo, el 40% de las mujeres que hoy viven con la enfermedad nunca habían fumado.
El vínculo entre el tabaquismo y el cáncer de pulmón ha sido ampliamente estudiado, pero este conocimiento puede minimizar nuestra atención sobre otros factores carcinógenos.

La enfermedad y tratamiento

El cáncer de pulmón se puede considerar como una familia de neoplasias que afectan primero al pulmón y suelen clasificarse en dos grandes grupos: de células pequeñas y de células no pequeñas. En este último subgrupo, se encuentran el adenocarcinoma, el cáncer de pulmón de células escamosas y el cáncer de pulmón de células grandes.

En los últimos años los avances médicos más destacados en el cáncer de pulmón han sido en el tratamiento de las células no pequeñas, con el descubrimiento de los inhibidores de mutaciones genéticas específicas y la inmunoterapia, que ha demostrado ser un tratamiento eficiente y seguro.
Por otro lado, en el cáncer de pulmón de células pequeñas, que se caracteriza por una alta tasa de mutaciones, se ha demostrado que el tratamiento con inmunoterapia refuerza el esquema de quimioterapia tradicional, al activar la respuesta del sistema inmune para controlar el crecimiento del tumor.

Edad:
La edad tiene una estrecha correlación con el riesgo de sufrir cáncer de pulmón y la mortalidad específica por edad crece exponencialmente desde el nacimiento. Vale la pena aclarar que si bien, envejecer tiene cierta relación con el cáncer, no es una de sus causas más frecuentes. La razón es que los principales carcinógenos pulmonares tienen una latencia prolongada (es decir, que, desde la exposición inicial hasta la aparición de la enfermedad, transcurre un tiempo considerable, pueden ser años incluso).

Contaminación del aire:
La contaminación del aire en interiores y exteriores puede causar cáncer de pulmón. Sin embargo, el uso de carbón en interiores o la cocina con leña, especialmente con poca ventilación, es un conocido carcinógeno pulmonar.

Agentes químicos:
La exposición a agentes como el arsénico, el radón y el asbesto suelen ser recurrentes en América Latina. Sin embargo, se debe principalmente a exposiciones por periodos cortos y relacionados a actividades laborales o industriales, como la minería9.