Las pandemias en la historia del Universo

El coronavirus ya es oficialmente una pandemia. La Organización Mundial de la Salud (OMS) la declaró así el pasado miércoles dado su caracter de problema global. ¿Qué tanto sabemos sobre las pandemias que han azotado al mundo a lo largo de su historia? Aquí les vamos a contar un poco acerca de ese tema que está hoy en boca de todo el mundo, pero que la mayoría desconoce a fondo.

¿Qué es una pandemia?

Una pandemia es la afectación de una enfermedad infecciosa de los humanos a lo largo de un área geográficamente extensa. El vocablo procede del griego pan (todo) y demos (pueblo), expresión que significa reunión de todo un pueblo.​En mayo del 2009, la Organización Mundial de la Salud, OMS, modificó la definición de pandemia. Antes de este cambio, pandemia se definía como: “Infección por un agente infeccioso, simultánea en diferentes países, con una mortalidad significativa en relación con la proporción de población infectada”. En la nueva definición, se eliminó la característica de “mortalidad”.

¿Cuándo se presenta una pandemia?

La OMS indica que para que pueda aparecer una pandemia, se necesita las siguientes condiciones:

Que aparezca un virus nuevo, que no haya circulado previamente y, por lo tanto, no exista población inmune a él.

Que el virus sea capaz de producir casos graves de enfermedad.

Que el virus tenga la capacidad de transmitirse de persona a persona de forma eficaz.

¿Cómo se ha expandido el coronavirus en el mundo?

Según la OMS, hasta este 11 de marzo se habían reportado 118.000 casos de infectados en 114 países y la muerte de 4.291 personas (aunque 57 países han reportado diez casos o menos y más del 90% de casos está en solo cuatro países; en dos de ellos, China y Corea del Sur, el número disminuye significativamente). Hasta el miércoles había 81 países que no han reportado ningún caso, Tedros Adhanom, director de la OMS subrayó que el número de casos de coronavirus fuera de China aumentó 13 veces y que el número de países afectados se triplicó en las últimas dos semanas.

¿Cuál es la diferencia entre pandemia y epidemia?

Por epidemia se entiende la extensión rápida de una enfermedad. Sin embargo, la realidad es que esta palabra de origen griego hace referencia al incremento notable de afectados por alguna enfermedad en una zona concreta. Por poner un ejemplo, podemos citar los países donde se registran epidemias de gripe cada año. De este modo, una epidemia es un aumento de casos seguido de un punto máximo con una disminución posterior. Asimismo, cualquier aumento de enfermos en una zona concreta es una epidemia. Incluso si apareciera un enfermo afectado con una enfermedad extinta en esa zona, también lo calificaríamos de epidemia. Un buen ejemplo de ello es la epidemia de peste que ocasionó unas 60.000 muertes en Sevilla a mitad del siglo XVII. Las pandemias son epidemias que, por su ritmo de crecimiento, han acabado afectando a distintas zonas del planeta más o menos al mismo tiempo. El organismo encargado de declarar cuando una enfermedad es considerada pandemia es la OMS (Organización Mundial de la Salud).

¿Cuál fue la primera pandemia en el mundo?

Ha habido un número importante de pandemias en la historia humana, todas ellas generalmente zoonosis, que han llegado con la domesticación de animales, tales como la viruela, difteria, gripe y tuberculosis. Ha habido un número de epidemias particularmente importantes que merecen una mención por encima de la «mera» destrucción de ciudades. Tal vez la primera de ellas fue la Plaga de Atenas que se presentó durante la guerra del Peloponeso, 430 antes de Cristo, cuando un agente desconocido, posiblemente fiebre tifoidea2,​ mató a la cuarta parte de las tropas atenienses y a una cuarta parte de la población a lo largo de cuatro años. Esto debilitó fatalmente la preeminencia de Atenas, pero la virulencia absoluta de la enfermedad evitó una mayor expansión.

¿Qué otras pandemias de esta magnitud registra la historia?

La peste antonina, 165-180. Posiblemente viruela traída del Oriente próximo, mató a una cuarta parte de los infectados y hasta cinco millones en total. En el momento más activo de un segundo brote (251-266), se dijo que morían 5.000 personas por día en Roma.

La peste de Justiniano comenzó en 541. Fue el primer brote registrado de la peste bubónica. Empezó en Egipto alcanzó Constantinopla en la siguiente primavera y mató -según el cronista bizantino Procopio de Cesarea- a 10.000 personas por día, en su momento más activo, y quizá a un 40 % de los habitantes de la ciudad y continuó hasta destruir incluso la cuarta parte de los habitantes del Mediterráneo oriental.

La peste negra comenzó en el siglo XIV. 800 años tras el último brote, la peste bubónica volvía a Europa. Comenzando en Asia, la enfermedad alcanzó el Mediterráneo y Europa occidental en 1348 (posiblemente llevada por mercaderes italianos que huían de la guerra en Crimea), y mató a veinte millones de europeos en seis años, una cuarta parte de la población total y hasta la mitad en las zonas urbanas más afectadas.

La primera pandemias de cólera se presentó en el siglo XIX. Previamente restringida al subcontinente indio, la pandemia comenzó en Bengala y se expandió a través de la India hacia 1820. Se extendió hasta la China y el mar Caspio antes de disminuir.

¿Antes del coronavirus cuál fue la última pandemia declarada por la OMS?

Fue la de la gripe A (H1N1, también llamada gripe porcina), en junio de 2009. En aquel momento había confirmados 29.000 casos -la enfermedad se había detectado en abril- y 144 fallecidos. El final se declaró en agosto de 2010. La anterior pandemia de gripe fue la de Hong Kong en 1967.

¿Cuál fue el origen de la epidemia de A H1N1?

La gripe aviaria de 2003, en su cepa H5N1, se convirtió en amenaza de pandemia en 2005, cuando se produjeron los primeros contagios en seres humanos. La gripe A (H1N1), también conocida como gripe porcina (2009-2010), es una enfermedad infecciosa causada por un virus perteneciente a la familia Orthomyxoviridae, que es endémica en poblaciones porcinas. Estas cepas virales, conocidas como virus de la influenza porcina o SIV (por las siglas en inglés de «Swine Influenza Viruses») han sido clasificadas en Influenzavirus C o en alguno de los subtipos del género Influenzavirus A.

¿Hasta ahora, cuál ha sido considerada como la pandemia más grave?

La pandemia más grave en la historia reciente fue la pandemia de gripe de 1918, a veces denominada “gripe española”. Se estima que la pandemia infectó a unos 500 millones de personas o un tercio de la población mundial y mató a unos 50 millones en todo el mundo. Sigue habiendo cierto debate sobre dónde se originó este virus de la gripe H1N1, pero los científicos han descubierto que el virus tenía genes de origen aviar. En otras palabras, tenía una conexión con las aves. Según los CDC, más soldados estadounidenses murieron a causa de la pandemia de gripe de 1918 que los que murieron en la batalla durante la Primera Guerra Mundial en 1918. En 1919, la pandemia disminuyó pero el virus H1N1 continuó circulando estacionalmente durante 38 años.

Fuentes consultadas:

Organización Mundial de la Salud, Wikipedia, CNN en Español, Revista Muy Interesante, ABC y El País de España.